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美首次于宜居带找到地球“堂兄弟” 最可有外星生命

2014-04-21 07:51:20 中国科技网

    科技日报讯 (记者刘霞)人类征服地球之后,或许觉得太过孤单,数十年来,一直在浩渺的太阳系外寻找外星人和他们的家园。天道酬勤,这样的搜寻工作最近似乎取得了突破性进展。

    美国航空航天局(NASA)的科学家们在4月18日(北京时间)出版的《科学》杂志上称,他们的开普勒太空望远镜找到了一颗大小与地球类似、也位于其恒星宜居带内的行星“Kepler-186f”,这颗行星所处的位置和大小表明,其表面或许有水。这或许是科学家们在太阳系外找到的第一颗拥有液态水的行星;也是迄今为止最有可能存在外星生命的地方。

    Kepler-186f围绕距离地球约490光年的红矮星Kepler 186(比太阳更冷更暗)运行,是其5颗行星中距离最远的,极有可能是像地球一样的岩石行星,有自己的大气层和固体表面。该行星的大小约为地球的1.1倍,专家们认为这是预测行星表面及其大气层的关键:若行星为地球的1.5倍或以上,很多似乎都会聚集氢气及氦气层,就像太阳系的木星及土星。

    据英国《每日邮报》4月18日(北京时间)报道,NASA设在加州艾姆斯研究中心的搜寻地外文明计划(SETI)研究所的专家艾莉萨·昆塔娜领导的研究团队,对开普勒望远镜提供的行星数据进行了梳理,最终得出了这一结论。

    开普勒望远镜迄今已发现了数百颗行星,但大部分行星要么体积太大;要么距离其恒星太远,因此,都不适合生命生存;而Kepler-186f是我们在某颗恒星宜居带内发现的首颗大小与地球类似的行星,因此,其“现身”是搜寻系外行星领域的里程碑。

    宜居带指恒星周围刚好适合水形成的“温度适中”的地区,例如,地球正好位于太阳系宜居带的中间位置。该研究的合作者、旧金山州立大学的斯蒂芬·凯恩表示,Kepler-186f比地球稍大,大气层也可能稍厚,因此,可提供更多绝缘层,有助于其水保持液态。

    但我们也不要过度乐观。开普勒望远镜项目的专家、该研究的合作者汤姆·巴克利接受美国趣味科学网站采访时说:“Kepler-186f只能算是地球的‘堂兄弟’,不能算是双胞胎。它在某些方面与地球有相似之处,理论上似乎有适于居住的基础,但与地球相比,其表面更暗也更冷,确切温度还得取决于其周围的大气。”研究人员目前还无法确定Kepler-186f大气层的组成,这也是该行星是否真正适合生命生存的关键。

    总编辑圈点

    相比孪生兄弟,一声“堂兄弟”叫出了隔阂。这是因为开普勒186f绕转的是颗红矮星,而非太阳那样的恒星,所以不适合被称为“第二地球”。其实,在银河系中(也许是在所有星系中),70%的恒星都是红矮星,像开普勒186f这样的“堂亲”可能已到处开枝散叶。而且理论上讲,红矮星的行星并不是寻找生命的理想之所——它们经常是一面永恒对着母星,另一面永恒背朝母星。我们只能企盼后续研究中,这位堂兄展露出更多宜居的潜质。

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